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Le passé, le présent et l'avenir de la technologie de l'hydrogène et des piles à combustible

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Pourquoi l'hydrogène et la Chine s'accordent parfaitement

Entretien avec le Dr Jenny Yu, responsable de la R&D en Chine dans le domaine d'activité ContiTech de Continental sur le passé, le présent et l'avenir de la technologie de l'hydrogène et des piles à combustible. Le Dr Yu ne supervise pas seulement les activités de recherche et développement de Continental dans les domaines des solutions de transport et de fluides industriels pour le marché chinois. Depuis le siège régional de Shanghai, elle joue également un rôle de premier plan lorsque l'entreprise technologique contribue de manière proactive aux nouvelles technologies qui détermineront l'avenir de la mobilité, notamment l'hydrogène et les piles à combustible.


Questions pour notre expert Dr Jenny Yu

Plus de deux décennies dans l'entreprise, mais elle aime toujours les défis du développement de nouvelles technologies pour l'avenir : le Dr Jenny Yu dirige les efforts de développement des piles à combustible de Continental en Chine.


Dr Yu, pourquoi Continental s'engage-t-il à travailler sur des solutions technologiques pour les applications de l'hydrogène et des piles à combustible ?

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Vous pouvez certainement citer de nombreuses raisons. Au cœur, cependant, se trouve l'engagement de Continental en tant qu'entreprise à devenir neutre en carbone d'ici 2050. Cela inclut nos matériaux, nos opérations et nos processus qui doivent devenir beaucoup plus durables. Et cette approche s'applique évidemment aussi à notre portefeuille de produits. Nous voulons ajouter de plus en plus de produits liés aux énergies renouvelables. L'hydrogène et les piles à combustible s'intègrent clairement dans cette image, car elles sont propres et vraiment à zéro émission. À mon avis, l'hydrogène sera le moteur du 21e siècle. Par conséquent, Continental investit dans cette future technologie afin de contribuer à ses plans d'un 2050 neutre en carbone.

 


Pourquoi la Chine est-elle au centre des activités de Continental dans la technologie des piles à combustible ?

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Il y a un certain nombre de facteurs déterminants pour cela. Vous savez peut-être que le gouvernement chinois a pris quelques décisions relatives à la durabilité au cours des dernières années. Il a adhéré à l'Accord de Paris et s'est engagé à ce que la Chine devienne neutre en carbone d'ici 2060. Et une partie de cela était une feuille de route nationale sur l'hydrogène et les piles à combustible. Dans un certain sens, les Chinois veulent être à la pointe de la technologie des véhicules électriques et de l'hydrogène, tout comme l'Europe et les États-Unis sont à la pointe de la technologie des moteurs à combustion. Cela signifie que le gouvernement chinois soutient fortement les entreprises qui souhaitent investir dans la recherche et le développement sur l'hydrogène et les piles à combustible ainsi que dans la fabrication dans le pays. Cela vaut aussi bien pour le gouvernement central que pour les gouvernements régionaux, qui vous accordent des subventions pour ce genre d'activités.

Vous savez, vous pouvez déjà voir cet effort dans la vraie vie lorsque vous regardez le nombre de bus ou de véhicules utilitaires à pile à combustible actuellement en circulation ou le nombre de stations de distribution d'hydrogène. Cela, à son tour, signifie qu'il existe déjà un bon marché ici en Chine pour nos produits et un certain nombre de clients intéressants pour lesquels nous pouvons développer nos composants. Ainsi, Continental souhaite tirer parti de ces facteurs et établir le premier centre de compétences sur l'hydrogène et les piles à combustible au sein de l'entreprise ici à Changshu. C'est la tempête parfaite, vraiment.

 


À votre avis, la technologie des piles à combustible est-elle la réponse pour l'avenir de la mobilité et quelle peut être la principale raison qui empêche actuellement sa percée ?

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Le principal obstacle à l'heure actuelle est une question de coût. Revenons rapidement en arrière et regardons comment l'hydrogène peut être produit en ce moment. Pour décomposer l'eau en ses éléments hydrogène et oxygène, vous avez besoin d'énergie. Et pour produire cela, vous pouvez utiliser des combustibles fossiles comme le pétrole, le gaz naturel ou le charbon. Cet hydrogène est appelé gris, car il n'est pas vraiment produit de manière durable. De plus, l'hydrogène peut également être le résultat d'un processus de production totalement indépendant, comme dans une raffinerie. Ce produit secondaire est appelé hydrogène bleu. Ce n'est toujours pas vert, mais au moins vous ne brûlez pas de combustibles fossiles supplémentaires. Et la troisième façon de produire de l'hydrogène est d'utiliser une énergie durable comme l'énergie solaire ou éolienne. C'est l'hydrogène vraiment vert que nous aimerions voir. Ainsi, la production est un facteur de coût important, du moins pour le moment. L'autre facteur est le coût du transport, car cet hydrogène doit être transporté de son lieu de production à son lieu d'utilisation. Cette infrastructure doit être construite et nécessite beaucoup d'investissements. Nous pensons que l'hydrogène sera à terme l'ultime des principales formes d'énergie. Le ravitaillement en hydrogène ne prend que quelques minutes et produit un kilométrage plus élevé.


Parlez-nous de vos activités actuelles dans le domaine de l'hydrogène et des piles à combustible en Chine. Sur quoi travaillez-vous actuellement et quels sont vos projets ?

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Nous avons la chance de pouvoir représenter Continental pour fournir des composants de piles à combustible pertinents et nous ne sommes pas limités à une ou deux unités commerciales ou catégories de produits. Ainsi, dans notre tout nouveau centre de compétences ainsi que sur notre site de production à Changshu, nous pouvons présenter notre expertise technologique et matérielle ainsi que notre savoir-faire de fabrication. Nous avons déjà pu conclure un accord stratégique avec l'un des grands acteurs du marché chinois : ReFire. ReFire est un fabricant de piles à combustible et un intégrateur de systèmes de piles à combustible avec une forte présence dans les véhicules utilitaires en Chine. Dans le cadre de cet accord, nous travaillons sur des composants pour les supports de pile, les plaques d'extrémité de pile et les systèmes de tuyaux d'hydrogène, d'air, d'eau et de liquide de refroidissement. Nous sommes heureux de dire qu'ils ont été impressionnés par le vivier de talents réunis là-bas, de sorte qu'ils ont déjà aligné de nouveaux projets dans les prochaines années.

De plus, nous avons conclu un accord stratégique pour notre activité industrielle. Vous savez, l'hydrogène doit être transporté et distribué d'une manière ou d'une autre et pour cela, vous avez besoin de tuyaux et de solutions de raccord adaptés. L'une des entreprises leader dans ce domaine en Chine est Censtar avec qui nous travaillons depuis dix ans. Ils sont spécialisés dans les solutions traditionnelles de distribution de carburant, mais se sont également concentrés sur le secteur de du comportement de l'hydrogène. Ils apprécient que Continental soit une entreprise allemande d'envergure mondiale connue pour être très axée sur la qualité et la technologie avec une large présence de plus de 5 000 employés en Chine. Ils nous font confiance ainsi qu'à notre bonne réputation, ils croient par ailleurs en notre force à titre de grande entreprise internationale.

L'hydrogène vert pourrait bien être l'une des principales solutions de mobilité future. (Source : scharfsinn86)


Quels sont vos liens avec vos collègues en Allemagne ?

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De toute évidence, nous ne pouvons pas travailler seuls pour faire progresser la technologie des piles à combustible. Beaucoup de nos collègues allemands de la recherche et du développement travaillent avec nous en matière d'expertise technologique et matérielle, tandis que nous partageons des informations précieuses sur les besoins et les demandes des clients. Nous faisons donc partie intégrante de la structure recherche et développement et je pense que collaborer, travailler en étroite collaboration, est vraiment le meilleur moyen de faire progresser nos technologies. Donc, pour nous, c'est vraiment avantageux.


Pendant la Covid-19, comment s'est déroulé le travail à distance avec tous vos collègues à travers le monde ?

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Pour la plupart, je pense que cela a très bien fonctionné. Avec divers outils de communication, il est facile d'avoir une conversation et de voir comment nos collègues répondent et réagissent à ce que nous pensons et disons. De toute évidence, il aurait été agréable d'avoir des réunions en face à face occasionnelles, mais dans l'ensemble, cela a été très efficace. Maintenant, lorsque nous travaillons avec nos clients en Chine, nous n'avons pas été tellement affectés. Tant en 2020 qu'en 2021, nous avons pu voyager, rendre visite à nos clients et assister à des réunions en présentiel. Mais nous espérons que, lorsque la pandémie de Covid-19 sera sous contrôle, nos collègues allemands et internationaux pourront à nouveau nous rejoindre lors de ces visites de clients.


Quelles sont les prochaines grandes étapes du développement de la technologie des piles à combustible ? Quand pensez-vous que le premier véhicule à pile à combustible doté de composants Continental entrera en production en série ?

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Eh bien, nous avons été approuvés pour fournir à ReFire nos prototypes et composants pour leurs véhicules en petites quantités. Nous nous attendons par conséquent à ce que les premiers véhicules avec ces pièces soient sur les routes en 2022. En 2025 et au-delà, le montant augmentera avec la montée en puissance du marché du FCV (véhicule à pile à combustible). C'est du côté des véhicules du marché. Côté distribution d'hydrogène, nous avons également travaillé sur des solutions commercialisables. Dans l'ensemble, je m'attendrais à ce que nous ayons une empreinte raisonnable et saine dans le monde de l'hydrogène d'ici 2023.


Qu'est-ce qui rend le travail sur de nouvelles technologies comme les piles à combustible passionnant pour vous personnellement ?

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En tant que personne chargée de la recherche et du développement, il est toujours intéressant de réunir une équipe et de collaborer à l'échelle mondiale. Et évidemment, les nouvelles idées sont passionnantes, comme s'aventurer dans un tout nouveau domaine avec nos produits que personne n'a exploré auparavant – c'est très gratifiant pour moi mais aussi pour mon équipe. Être les premiers.


Et quelle est la partie la plus difficile de s'aventurer dans des territoires technologiques inconnus ?

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Le plus grand défi est d'établir une relation étroite avec vos clients. Ils peuvent vous dire quelles sont leurs exigences exactes afin que vous développiez un produit qui répondra à leurs attentes en termes de fonctionnalité, de qualité et de sécurité en plus de répondre aux normes industrielles. Ainsi, le respect de cette norme nécessite une approche très scientifique utilisant la simulation et des tests approfondis de matériaux et de produits pour lesquels nous établissons des capacités de test appropriées.

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